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NASA与SpaceX展开火星任务对抗赛 谁将更胜一筹?

2017-10-10来源:互联网

  尽管长期以来都是合作愉快的“甲方乙方”,但在火星登陆一事上,美国国家航空航天局(NASA)与太空探索技术公司(SpaceX)似乎要展开首次太空竞赛了。

  NASA官员近日宣布,他们无法在目前的预算水平条件下,实现人类前往火星的目标——资金的制约意味着NASA不得不修改原本计划在本世纪30年代完成的火星任务,于是有专家认为,SpaceX此次大有机会击败NASA。

当地时间3月21日,NASA公开其拍摄的火星水手谷北部乔凡塔深谷中,约1000米高的山丘。

  十六年内踏上火星

  2015年,NASA曾公布了一份人类登陆火星的详细计划书。报告长达36页,把登陆火星分为“三步走”,并声明虽然面临诸多挑战,但都“可以克服”,因为——美国“比历史上任何时候都更接近将宇航员送上火星”。

  这三阶段包括:最先进行的人类健康和行为的测试、研发种植食物和循环利用水的生命支持系统、在国际空间站里进行3D打印等;第二步预计在2018年启动,发射新的“猎户座”太空飞船以及史上最强大的运载火箭“太空发射系统”;最后则是在火星表面和飞船中进行的项目,据称这种飞船应能够从火星获得制造燃料、氧气和建筑材料的资源,以便在数年内支持宇航员生活和工作。

  今年3月21日,美国总统特朗普向NASA发话,要在2033年之前让人类“真正触及”火星。于是NASA再次细化了之前的各步骤。虽然难点不少,但NASA一贯过硬的技术实力让人们相信它可以在16年内实现目标。

  其实,NASA真正面临的问题只有一个:缺钱。

美国国家航空航天局(NASA)发布火星最新影像,地貌酷似美国西南部沙漠,与地球景色如出一辙。

  每项任务都要砸钱

  就在几天前,NASA的载人航天主管格斯滕迈尔在美国航空航天研究所会议期间宣布:NASA无法在目前条件下,实现人类登陆火星的目标。原因在于,现有预算水平不足以让他们研制出能在火星上使用的表面系统。

  格斯滕迈尔认为,在这份计划里,飞行、登陆和降落对他们而言每一项都是无比巨大的挑战,换句话说,每一项都要用钱砸。

  这个表态算是很明确了,但仍有人对NASA的火星计划持乐观态度。乔治华盛顿大学空间政策研究所的约翰·洛斯登认为,现在虽然看似悲观,但不久的将来可能会发生变化。NASA的主管也可能试图对白宫施加压力,让政府拨出更多的资金。

  美国总统特朗普在2018年为NASA提出了191亿美元的预算,几乎与他的前任奥巴马批准的2017年经费193亿美元一样多。预算提案支持NASA的空间探索项目,但削减了一些其他方案,如教育办公室和一些环境科学任务。

  不过,在NASA人眼中,光景已是大不如从前。据今年4月份数字显示,NASA现在的资金预算尚且不到美国国家预算的0.5%,而在阿波罗登月计划时代,其资金预算占到了4%。

  SpaceX会抢先吗?

  虽然NASA目前受到预算掣肘,但一些私人航天公司,如SpaceX和“火星一号”(Mars One)都已经宣布了实施火星移民的意图。

  SpaceX首席执行官埃隆·马斯克本月宣称,或在今年9月的国际宇航大会(IAC)上公布SpaceX火星计划的相关情况。目前,SpaceX已经将2018年设为无人飞船登陆火星的最后期限,而载人飞船登陆火星的目标是2025年。

  这个时间点明显早于NASA。

  一直以来,NASA与SpaceX都被认为是同一阵营的伙伴——NASA作为甲方将近地轨道任务外包,SpaceX作为乙方,手握官方订单,出色执行任务。SpaceX创立15年来,为航天业创造了许多惊人的奇迹。尽管也会有事故发生(如火箭爆炸事件),但SpaceX最后漂亮地走出困境,而且在这一过程中NASA也给予了相当多的扶持和肯定。而现在,在人类登陆火星事业上,已经有不少人认为,SpaceX会抢在官方机构的前面。

  但约翰·洛斯登认为,无论谁先到达红色星球,都必须等待至少20年,本世纪30年代末或40年代初才是一个可靠的时间点。

  前路漫长,且走着瞧。